La Misión Rover Opportunity de la NASA en Marte llega a su fin

Una de las hazañas más exitosas y duraderas de la exploración interplanetaria, la misión del Opportunity rover de la NASA, se encuentra finalizada después de casi 15 años explorando la superficie de Marte y ayudando a sentar las bases para el regreso de la NASA al Planeta Rojo.

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El intrépido Rover, que superó con creces las expectativas de todos los científicos. Foto NASA

 

El rover Opportunity dejó de comunicarse con la Tierra cuando una severa tormenta de polvo en todo Marte cubrió su ubicación en junio de 2018. Después de más de mil comandos para restablecer el contacto, los ingenieros de la Instalación de Operaciones de Vuelo Espacial en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA (JPL) hicieron su último esfuerzo. intento de revivir la oportunidad del martes, en vano. La última comunicación del rover con energía solar se recibió el 10 de junio.

«Debido a las misiones pioneras como Opportunity, llegará un día en que nuestros valientes astronautas caminen sobre la superficie de Marte», dijo el administrador de la NASA, Jim Bridenstine. «Y cuando llegue ese día, una parte de esa primera huella será propiedad de los hombres y mujeres de Opportunity, y un pequeño Rover que desafió las probabilidades e hizo mucho en nombre de la exploración».

Diseñado para durar solo 90 días marcianos y recorrer 1,100 yardas (1,000 metros), Opportunity superó ampliamente todas las expectativas en cuanto a resistencia, valor científico y longevidad. Además de superar su esperanza de vida en 60 veces, el Rover viajó más de 28 millas (45 kilómetros) en el momento en que alcanzó su lugar de descanso final más apropiado en Marte: Perseverance Valley.

«Durante más de una década, Opportunity ha sido un ícono en el campo de la exploración planetaria, enseñándonos sobre el antiguo pasado de Marte como un planeta húmedo y potencialmente habitable, y revelando paisajes marcianos desconocidos», dijo Thomas Zurbuchen, administrador asociado de Science de la NASA. Dirección de Misión. «Cualquiera que sea la pérdida que sintamos ahora, debe ser moderada sabiendo que el legado de Opportunity continúa, tanto en la superficie de Marte con el Rover Curiosity y InSight Landder, como en las salas limpias de JPL, donde el próximo Rover de Marte 2020 está tomando forma. »

La transmisión final, enviada a través de la antena de la Estación Marte de 70 metros en el Complejo Goldstone Deep Space Complex de la NASA en California, puso fin a una estrategia de recuperación multifacética de ocho meses en un intento de obligar al Rover a comunicarse.

«Hemos hecho todos los esfuerzos razonables de ingeniería para intentar recuperar Opportunity y hemos determinado que la probabilidad de recibir una señal es demasiado baja para continuar con los esfuerzos de recuperación», dijo John Callas, gerente del proyecto Mars Exploration Rover (MER) en JPL.

La oportunidad llegó a la región Meridiani Planum de Marte el 24 de enero de 2004, siete meses después de su lanzamiento desde la Estación de la Fuerza Aérea de Cabo Cañaveral en Florida. Su vehículo gemelo, el Spirit, aterrizó 20 días antes en el cráter Gusev de 103 millas de ancho (166 kilómetros de ancho) en el otro lado de Marte. Spirit registró casi 5 millas (8 kilómetros) antes de su misión finalizada en mayo de 2011.

Desde el día en que aterrizó Opportunity, un equipo de ingenieros de misión, conductores de Rover y científicos en la Tierra colaboraron para superar los desafíos y obtener el Rover de un sitio geológico en Marte al siguiente. Trazaron avenidas viables en terrenos escarpados para que el explorador marciano de 384 libras (174 kilogramos) pudiera maniobrar alrededor y, a veces, sobre rocas y cantos rodados, escalar pendientes de grava tan escarpadas como 32 grados (un registro fuera de la Tierra), sondear pisos de cráteres, colinas en la cima y atravesar posibles cauces de ríos secos. Su aventura final lo llevó a la extremidad occidental de Perseverance Valley.

«No puedo pensar en un lugar más apropiado para que Opportunity pueda soportar en la superficie de Marte que en uno llamado Perseverance Valley», dijo Michael Watkins, director de JPL. «Los registros, descubrimientos y pura tenacidad de este intrépido y pequeño Rover es un testimonio del ingenio, la dedicación y la perseverancia de las personas que la construyeron y la guiaron».

Más logros de oportunidad

  • Estableció un récord de conducción de un día en Marte el 20 de marzo de 2005, cuando viajó 721 pies (220 metros).
  • Devolvió más de 217,000 imágenes, incluyendo 15 panoramas de color de 360 ​​grados.
  • Expuso las superficies de 52 rocas para revelar nuevas superficies minerales para el análisis y despejó 72 objetivos adicionales con un pincel para prepararlos para la inspección con espectrómetros y una cámara microscópica.
  • Se encontró hematita, un mineral que se forma en el agua, en su lugar de aterrizaje.
  • Se descubrieron fuertes indicaciones en el cráter Endeavour de la acción de las aguas antiguas, similar a la del agua potable de un estanque o lago en la Tierra.

Todos los análisis científicos fuera de la carretera y en el lugar estuvieron al servicio del objetivo principal de los Mars Exploration Rovers: buscar evidencia histórica del clima y el agua del Planeta Rojo en sitios donde las condiciones pueden haber sido favorables para la vida. Debido a que el agua líquida es necesaria para la vida, tal como la conocemos, los descubrimientos de Opportunity implicaron que las condiciones en Meridiani Planum pueden haber sido habitables durante algún período de tiempo en la historia de Marte.

«Desde el primer momento, Opportunity realizó nuestra búsqueda de pruebas relacionadas con el agua», dijo Steve Squyres, investigador principal de la carga útil de ciencia de los Rover en la Universidad de Cornell. «Y cuando se combinan los descubrimientos de Oportunidad y Espíritu, nos mostraron que el antiguo Marte era un lugar muy diferente al de Marte en la actualidad, que es un mundo frío, seco y desolado. Pero si observa su pasado antiguo, encontrará evidencia convincente para agua líquida debajo de la superficie y agua líquida en la superficie «.

Todos esos logros no fueron sin el impedimento extraterrestre ocasional. Solo en 2005, el Opportunity perdió la dirección de una de sus ruedas delanteras, un calentador atascado amenazó con limitar severamente la potencia disponible del vehículo y una onda de arena marciana casi la atrapó para siempre . Dos años más tarde, una tormenta de polvo de dos meses puso en peligro al Rover antes de ceder. En 2015, Opportunity perdió el uso de su memoria flash de 256 megabytes y, en 2017, perdió la dirección de su otra rueda delantera.

Cada vez que el Rover se enfrentaba a un obstáculo, el equipo de Opportunity en la Tierra encontraba e implementa una solución que permitía al Rover recuperarse. Sin embargo, la tormenta de polvo masiva que tomó forma en el verano de 2018 resultó ser demasiado para el explorador de Marte más antiguo de la historia.

«Cuando pienso en Opportunity, recordaré ese lugar en Marte donde nuestro intrépido Rover superó con creces las expectativas de todos», dijo Callas. «Pero lo que supongo que apreciaré más es el impacto que Opportunity tuvo sobre nosotros aquí en la Tierra. Es la exploración realizada y los descubrimientos fenomenales. Es la generación de jóvenes científicos e ingenieros que se convirtieron en exploradores del espacio con esta misión. Es el público que siguió junto con cada uno de nuestros pasos. Y es el legado técnico de los Mars Exploration Rovers, que se lleva a bordo de Curiosity y la próxima misión de Marte 2020. Adiós, oportunidad y bien hecho «.

La exploración de Marte continúa sin cesar. El aterrizador In Sight de la NASA, que aterrizó el 26 de noviembre, apenas está comenzando sus investigaciones científicas. El Rover Curiosity ha estado explorando el cráter Gale durante más de seis años. Y, el Rover Mars 2020 de la NASA y el Rover ExoMars de la Agencia Espacial Europea se lanzarán en julio de 2020, convirtiéndose en las primeras misiones diseñadas para buscar signos de vidas microbianas pasadas en el Planeta Rojo.

Fuente: NASA

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